Cómo los rebaños lecheros se están conectando a sensores y teléfonos móviles. Por Nic Fildes, Financial Times

  • 5 julio, 2019

El concepto de “vaca inteligente” puede sonar como un oxímoron, pero el rápido desarrollo del Internet de las cosas (IoT) ha dado paso a una era en la que incluso las compañías más grandes del mundo están hablando sobre la “vaca conectada” con una cara seria.

La tecnología bovina típicamente se presenta en forma de podómetros, según explica Yasir Khokhar, fundador y director ejecutivo de la empresa de software holandesa Connecterra. Estos aparatos están adheridos a uno de los tobillos de la vaca y pueden decirle al granjero si el animal camina poco o demasiado, un signo clave de su salud, y si está en celo.

Los dispositivos hoy son un panorama común en las granjas, y el mercado para ellos se ha saturado. Los agricultores están colocando sensores en varias partes del cuerpo de las vacas, incluyendo cola, cuello, pezuñas y estómago, para ayudar a aumentar la productividad de sus rebaños.

Moocall, una compañía irlandesa que trabaja con el equipo de IoT en Vodafone, dice que su objetivo es reducir las tasas de mortalidad en las vacas hasta en un 80% colocando un sensor en la cola del animal. En el Reino Unido, más de 110.000 terneros y unas 50.000 vacas mueren cada año debido a complicaciones relacionadas con su nacimiento. El sistema de Moocall puede alertar a los agricultores sobre el tiempo que una vaca ha estado de parto al monitorear los movimientos de su cola, lo que puede alertar al dueño de posibles problemas.

Iniciativas similares incluyen el Well Cow Bolus, un sistema de telemetría que controla la salud de la dieta y la temperatura de una vaca desde el rumen, el primer estómago del animal, para tomar muestras de marcadores biológicos en la leche a medida que se desarrolla. La unidad, una subsidiaria de la organización benéfica de investigación agrícola Roslin Foundation en Escocia, construye los sensores utilizando tecnología de Arm Holdings, similar a la usada en las generaciones anteriores de teléfonos móviles.

La información que proporcionan estos sensores abre oportunidades más allá de aumentar la productividad de los rebaños. Una nueva generación de compañías está intentando aplicar el aprendizaje automático al monitoreo de vacas individuales para ayudar al sector agrícola a aumentar la eficiencia de la producción de alimentos para servir a una población humana en expansión. Poder predecir con precisión cuándo se debe inseminar a una novilla, y qué líneas genéticas producen el mayor rendimiento de leche, puede mejorar dramáticamente la eficiencia y la productividad.

Cuando Khokhar se mudó a Dubái desde Holanda para trabajar para Microsoft, él vivía en una granja lechera. Fundó Connecterra, después de observar la necesidad de una tecnología más eficiente para los agricultores que se quedaron con “sistemas altamente obsoletos”.

El negocio, respaldado por el Fondo de IoT de Londres, Breed Reply, lanzó una aplicación para agricultores llamada Ida, que está diseñada para ir más allá de los sistemas basados en alertas que solo informan al agricultor cuando algo sale mal.

Los algoritmos de Ida monitorean siete comportamientos distintos de cada vaca que pueden predecir problemas que van desde la salud y el celo hasta la alimentación, lo que representa el 70% del costo de la mayoría de las granjas. Ida también permite a los agricultores simular el efecto que pueden tener los graneros en movimiento o el cambio de las camas en el rendimiento potencial y proporciona un modelo de “mejores prácticas” basado en otras granjas más productivas.

Comprender cómo se puede aplicar la tecnología es un paso vital para asegurar que la agricultura prospere.

Khokhar dice que el retorno de la inversión en las granjas que han tomado Ida es hasta cinco veces, incluso en las más pequeñas. Dice que se lograron ahorros por un valor de 2.000 euros en una manada de solo 20 vacas en una granja cuando Ida detectó que tres vacas comían el doble de alimento que las demás, pero producían la mitad de la leche. El granjero se sorprendió y reveló que las tres vacas eran hermanas, criadas a partir de lo que él creía que era su mejor novilla. Las vacas terminaron en la lista de sacrificio.

Fujitsu, la compañía de tecnología japonesa, desarrolló GYUHO SaaS, un servicio similar de “vacas conectadas” basado en algoritmos con el fin de identificar el momento del celo. Dice que una mejora del 10% en la reproducción por encima del promedio nacional podría mejorar la rentabilidad de la producción de leche en casi una libra por litro.

“La agricultura británica se enfrenta a una serie de desafíos. Comprender cómo se puede aplicar la tecnología para capacitar a los agricultores para lograr mejores resultados es un paso vital para asegurar que la agricultura del Reino Unido prospere”, dice James Maynard, director gerente de la unidad de IoT e innovación de Fujitsu.

La inversión en sistemas de “agtech” de precisión alcanzó 3.200 millones de dólares a nivel mundial en 2016 (incluidos 363 millones de dólares en gestión de granjas y tecnología de sensores), según AgFunder, una plataforma de financiación colectiva con sede en California, y está programada para crecer aún más a medida que las granjas lecheras se conviertan en un banco de pruebas para las grandes empresas de tecnología. Las compañías de telecomunicaciones, por ejemplo, están apuntando a los productores de leche como un nuevo ángulo de crecimiento, ya sea con redes dedicadas de IoT (como las de Vodafone) o con el lanzamiento de redes 5G (como lo está haciendo Telecom Italia). La GSMA, el organismo de comercio móvil, predice que el mercado de IoT tendrá un valor de 1,8 billones de dólares para las empresas de telecomunicaciones para el 2026.

A pesar de todo lo que se habla de ciudades inteligentes, tal vez sea en las zonas rurales donde la necesidad de redes 5G es más apremiante. Las redes de baja latencia pueden proporcionar el ancho de banda para explotar la ola de nuevas tecnologías para los ganaderos.

Telecom Italia, por ejemplo, está en conversaciones con el Consorzio del Formaggio Parmigiano Reggiano, el organismo que representa a los fabricantes de queso parmesano, para proporcionar una mejor conectividad en todo el proceso de producción para lograr mejoras considerables en la eficiencia.

Las mejoras en la producción de queso podrían abrir el mercado para Telecom Italia, que ve cómo funciona el modelo para otros sectores de alimentos en Italia, incluyendo vino, frutas de calidad como naranjas y limones, aceite de oliva extra virgen y jamón de Parma. “Algunas empresas no están del todo listas para creer, pero muchas están interesadas. Es un tema muy importante en el mercado”, dice Ferigo.

Crear un sistema donde el nacimiento, la vida, la producción y la muerte de una vaca no solo se controle sino que sea totalmente predecible podría tener un impacto dramático en la eficiencia de la industria láctea, pero también podría resultar polémico en un mercado donde los productos orgánicos pequeños son cada vez más populares.

“Criar una súper raza de vacas lecheras matando a las de bajo rendimiento parece escalofriante y recuerda a la ciencia ficción distópica”, dice Kierra Box, un activista especializado en dietas sostenibles y derechos sobre la tierra con Friends of the Earth, la organización benéfica para la conservación. “Cuando compramos carne o productos lácteos de producción industrial, todos apoyamos un sistema que está bajo presión para producir bienes cada vez más baratos”.